El misterio de las ballenas gigantes

Es posible que los científicos hayan resuelto la pregunta de por qué las ballenas son tan grandes.

¿Cuál es el animal más grande que se te ocurre? ¿Un elefante? ¿Un tiranosaurio rex? ¿Qué tal una ballena azul? La ballena azul no es sólo la ballena más grande sino que es, de hecho, el animal más grande que jamás haya vivido en el planeta. Puede pesar hasta 200 toneladas (hasta 30 elefantes africanos) y tiene aproximadamente la longitud de tres autobuses de dos pisos.

Muchas especies de ballenas son realmente grandes. Pero el por qué son tan gigantescas siempre ha sido un misterio. Para intentar averiguarlo, unos científicos de Estados Unidos midieron recientemente la longitud de más de 100 ballenas fosilizadas de diferentes períodos de tiempo. Los científicos descubrieron que, hace 30 millones de años, los antepasados ​​de las ballenas azules eran mucho más pequeños, no más grandes que un sólo elefante africano. Parece que se mantuvieron en ese tamaño hasta hace unos 4,5 millones de años, cuando misteriosamente empezaron a agrandarse mucho. Entonces, ¿por qué empezaron a crecer las ballenas?

Para entender por qué, primero necesitamos saber que el clima de la Tierra cambia naturalmente. Se enfría durante miles de años y luego se calienta durante varios miles de años más. Los períodos más fríos se llaman edades de hielo, ¡y nuestro planeta ha vivido algunos de ellos! Hace unos 4,5 millones de años, gran parte del hemisferio norte estaba cubierto por enormes capas de hielo. Durante los meses más cálidos del verano, las capas de hielo se derritieron y fluyeron hacia los océanos. El agua de deshielo contenía muchos nutrientes, y millones y millones de krill (criaturas parecidas a camarones de unos 5 cm de largo) vinieron a alimentarse de él. Se reunieron en grandes grupos de miles de metros de ancho.

A pesar de su tamaño, la mayoría de las ballenas se alimentan de animales diminutos, ¡en cantidades enormes! Incluso entonces, las ballenas podían comerse millones y millones de krill en un día. Pero una cantidad tan grande de krill no estaba disponible durante todo el año. Sólo aparecieron realmente en verano, cuando el agua de deshielo fluyó hacia los océanos. Los parches de krill también estaban a menudo muy separados, por lo que las ballenas se vieron obligadas a viajar grandes distancias entre comidas.

Aquí es donde la característica de ser grande se volvió útil. Las ballenas más grandes tenían una ventaja sobre las ballenas más pequeñas: podían comer más comida y, por lo tanto, almacenar más energía. Entonces, cuando se trataba de nadar largas distancias hasta sus próximas comidas, las ballenas más grandes no se cansaban tan rápido. Les resultó más fácil sobrevivir que a las pequeñas, que comenzaron a extinguirse.

Cuando las ballenas grandes se aparearon con otras ballenas grandes, también tendieron a producir bebés grandes. Una vez más, las ballenas más grandes tenían una ventaja: podían comer más krill y nadar distancias más largas, lo que las ayudaba a mantenerse saludables y vivir más tiempo. ¡Ser grande era obviamente una gran ventaja!

Las grandes ballenas seguían dando a luz a bebés grandes, y cuanto más grande era el bebé, más probabilidades había de sobrevivir y reproducirse. El proceso por el cual una característica favorable como el tamaño se vuelve más común con el tiempo se llama selección natural. Es por eso que las ballenas son tan enormes hoy: el tamaño fue una ventaja que les ayudó a encontrar y comer comida, ¡así que durante millones de años las ballenas siguieron creciendo!


Glosario

Edad de hielo
Un período de tiempo muy largo en el que la temperatura de la Tierra se reduce, lo que resulta en el crecimiento de capas de hielo y glaciares.

Característica
Una cualidad notable o distintiva de alguien o algo.

Selección natural
El proceso por el cual las características favorables se vuelven más comunes en una especie con el tiempo.

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