Marie Curie

Marie Curie es una de las mujeres más famosas de la historia. Fue una científica brillante y realizó descubrimientos extraordinarios de los que todavía nos beneficiamos hoy. 150 años después de su nacimiento, echamos un vistazo a sus logros.

Nacida en Polonia en noviembre de 1867, Marie Curie comenzó su vida con su nombre polaco, Maria Sklodowska. Aunque su familia era pobre, Maria estaba decidida a ir a la universidad cuando terminase la escuela. En aquel tiempo, a las mujeres no se les permitía ir a la universidad en Polonia, así que María se mudó a Francia para estudiar física y matemáticas. Ella adoptó la versión francesa de su nombre (Marie) para encajar mejor y trabajó duro en sus estudios. Se convirtió en la primera mujer en obtener un doctorado (un título muy avanzado de educación) en física de la Universidad de París, donde también conoció a su esposo, Pierre Curie.

Por esa época, un científico llamado Becquerel descubrió que un elemento llamado uranio producía lo que él llamó rayos X. No entendía qué eran en realidad los rayos X (la “X” significaba desconocido), pero sabía que podían usarse para tomar fotografías de los huesos de las personas dentro de sus cuerpos. Increíble, ¿verdad?

Marie Curie estaba muy interesada en esto y decidió investigar el uranio con su esposo. Aproximadamente 15 años antes, Pierre había diseñado un dispositivo de medición llamado electrómetro. Los Curie pudieron usar este dispositivo para medir la cantidad de rayos que emitía el uranio: en otras palabras, qué tan radiactivo era. Ahora sabemos que los elementos radiactivos producen un tipo de energía que llamamos rayos X. Desafortunadamente, en ese momento los Curie no sabían que la radiación producida por las sustancias que estaban estudiando era peligrosa. Durante su trabajo, comenzaron a sentirse cada vez más agotados y enfermos.

El trabajo fue difícil y requirió mucho tiempo, pero los resultados fueron muy importantes: Marie y Pierre descubrieron dos nuevos elementos altamente radiactivos a los que llamaron polonio y radio.

Marie no solo trabajaba desde su laboratorio. Durante la Primera Guerra Mundial, equipó las ambulancias con instrumentos de rayos X portátiles para que pudieran usarse para tomar fotografías de los huesos rotos de los soldados. ¡Incluso condujo las ambulancias ella misma! También ayudó a desarrollar el uso de rayos X para el tratamiento de ciertos cánceres, lo que hoy llamamos radioterapia.

Marie se convirtió en un modelo a seguir muy importante para las mujeres en la ciencia. Fue la primera mujer en recibir el Premio Nobel de Física en 1903. Los Premios Nobel son algunos de los premios más importantes que cualquiera puede recibir, por lo que es posible que se sorprenda al saber que Marie también recibió el Premio Nobel de Química en 1911. Esto la convirtió en la primera persona en la historia en ganar el premio en dos campos diferentes. En 1906, también asumió el papel de su marido como jefa del departamento de física de una universidad en París después de que Pierre muriese en un accidente de tráfico. Esto la convirtió en la primera profesora de la universidad. Lamentablemente, sus años de trabajo con elementos radiactivos afectaron su salud y finalmente murió en 1934 por intoxicación por radiación a la edad de 67 años.

Marie trabajó increíblemente duro para ayudarnos a comprender mejor el mundo, y sus descubrimientos todavía ayudan a cambiar vidas en la actualidad.


Glosario

Elemento
Sustancia química pura compuesta por un solo tipo de átomo. Los ejemplos de elementos incluyen oro, cobre, oxígeno e hidrógeno.

Radioactivo
Si algo es radiactivo, emite cierto tipo de energía dañina.

Radioterapia
Un tratamiento médico que puede usarse para detener el crecimiento de las células cancerosas.

El lobo: el cazador inocente

El 4 de marzo de 1974 se emite el primer episodio de El Hombre y la Tierra en la televisión pública española. Un grupo de investigadores y cámaras cruzan el océano para grabar las maravillas de la naturaleza de Venezuela. España y otros países comienzan un viaje audiovisual ecologista pionero a su tiempo. Felix Rodriguez de la Fuente usaría impresionantes vídeos para trasladar a las casas de la gente, como si de una misión se tratara, problemas con los que el mundo continúa lidiando a día de hoy, como la extinción de especies, la gestión de la basura, o la protección de los hábitats naturales.

Su animal predilecto, el lobo, hasta entonces siempre en negativa consideración tanto en el contexto Europeo como en México y los Estados Unidos, se presenta como el gran animal clave desde una visión ecologista. Los prejuicios hacia este animal provienen de que cuanto más espacio se le quita a a las manadas de lobos para cazar, más atacan a los animales de granja, reduciendo el beneficio económico de los ganaderos.

Felix nos traslada al mundo del lobo, nos hace empatizar con él, con su comportamiento honorable y afectuoso, y nos enseña en primera persona por qué el lobo caza, y cómo caza. Los lobos cazan en manada sólo y únicamente con el fin de alimentarse, seleccionando a los más débiles de la especie a la que atacan. Una vez que terminan de alimentarse, aves carroñeras como el buitre se aprovechan de las sobras de los organismos. Los restos devolverán nutrientes a la tierra de donde crecerá vegetación, continuando así el ciclo de la vida natural.

Los animales de granja no son sus presas naturales, y es nuestra responsabilidad junto a la del lobo de restablecer los sistemas originarios de la fauna y flora. El lobo es un super depredador, y caza para mantener el equilibrio natural del ecosistema, no por placer.

Felix entendía el valor del vídeo y las imágenes, y cómo estas pueden educar de forma entretenida y sin esfuerzo al espectador. ¿Su principal audiencia? Los niños. Los niños que antes le escuchaban han sido los adultos que hoy han prohibido la caza del lobo en todo el territorio nacional español. Las asociaciones ecologistas han celebrado esta ley ya que marca la victoria clave que permitirá el futuro de la especie.

“En las raras ocasiones en que los esfuerzos que vengo realizando en defensa de los animales salvajes han llegado a fatigarme, me ha bastado pensar que la Naturaleza pertenece a los niños para reanudar mi batalla encaminada a la conservación de la fauna”.

Desde Twig te invitamos a ver nuestro vídeo sobre la cadena trófica, donde explicamos cómo los lobos son los mantenedores del equilibrio natural de la vida.

El misterio de las ballenas gigantes

Es posible que los científicos hayan resuelto la pregunta de por qué las ballenas son tan grandes.

¿Cuál es el animal más grande que se te ocurre? ¿Un elefante? ¿Un tiranosaurio rex? ¿Qué tal una ballena azul? La ballena azul no es sólo la ballena más grande sino que es, de hecho, el animal más grande que jamás haya vivido en el planeta. Puede pesar hasta 200 toneladas (hasta 30 elefantes africanos) y tiene aproximadamente la longitud de tres autobuses de dos pisos.

Muchas especies de ballenas son realmente grandes. Pero el por qué son tan gigantescas siempre ha sido un misterio. Para intentar averiguarlo, unos científicos de Estados Unidos midieron recientemente la longitud de más de 100 ballenas fosilizadas de diferentes períodos de tiempo. Los científicos descubrieron que, hace 30 millones de años, los antepasados ​​de las ballenas azules eran mucho más pequeños, no más grandes que un sólo elefante africano. Parece que se mantuvieron en ese tamaño hasta hace unos 4,5 millones de años, cuando misteriosamente empezaron a agrandarse mucho. Entonces, ¿por qué empezaron a crecer las ballenas?

Para entender por qué, primero necesitamos saber que el clima de la Tierra cambia naturalmente. Se enfría durante miles de años y luego se calienta durante varios miles de años más. Los períodos más fríos se llaman edades de hielo, ¡y nuestro planeta ha vivido algunos de ellos! Hace unos 4,5 millones de años, gran parte del hemisferio norte estaba cubierto por enormes capas de hielo. Durante los meses más cálidos del verano, las capas de hielo se derritieron y fluyeron hacia los océanos. El agua de deshielo contenía muchos nutrientes, y millones y millones de krill (criaturas parecidas a camarones de unos 5 cm de largo) vinieron a alimentarse de él. Se reunieron en grandes grupos de miles de metros de ancho.

A pesar de su tamaño, la mayoría de las ballenas se alimentan de animales diminutos, ¡en cantidades enormes! Incluso entonces, las ballenas podían comerse millones y millones de krill en un día. Pero una cantidad tan grande de krill no estaba disponible durante todo el año. Sólo aparecieron realmente en verano, cuando el agua de deshielo fluyó hacia los océanos. Los parches de krill también estaban a menudo muy separados, por lo que las ballenas se vieron obligadas a viajar grandes distancias entre comidas.

Aquí es donde la característica de ser grande se volvió útil. Las ballenas más grandes tenían una ventaja sobre las ballenas más pequeñas: podían comer más comida y, por lo tanto, almacenar más energía. Entonces, cuando se trataba de nadar largas distancias hasta sus próximas comidas, las ballenas más grandes no se cansaban tan rápido. Les resultó más fácil sobrevivir que a las pequeñas, que comenzaron a extinguirse.

Cuando las ballenas grandes se aparearon con otras ballenas grandes, también tendieron a producir bebés grandes. Una vez más, las ballenas más grandes tenían una ventaja: podían comer más krill y nadar distancias más largas, lo que las ayudaba a mantenerse saludables y vivir más tiempo. ¡Ser grande era obviamente una gran ventaja!

Las grandes ballenas seguían dando a luz a bebés grandes, y cuanto más grande era el bebé, más probabilidades había de sobrevivir y reproducirse. El proceso por el cual una característica favorable como el tamaño se vuelve más común con el tiempo se llama selección natural. Es por eso que las ballenas son tan enormes hoy: el tamaño fue una ventaja que les ayudó a encontrar y comer comida, ¡así que durante millones de años las ballenas siguieron creciendo!


Glosario

Edad de hielo
Un período de tiempo muy largo en el que la temperatura de la Tierra se reduce, lo que resulta en el crecimiento de capas de hielo y glaciares.

Característica
Una cualidad notable o distintiva de alguien o algo.

Selección natural
El proceso por el cual las características favorables se vuelven más comunes en una especie con el tiempo.